Escherichia coli , ¿nuestro futuro surtidor de gasolina?

Así es queridos lectores, el artículo publicado nada más y nada menos que en Nature y titulado ‘Producción microbiana de los alcanos de cadena corta’ , llevado a cabo por científicos surcoreanos dirigidos por el profesor Sang Yup Lee, afirma que han sido capaces de producir combustible a partir de Escherichia coli intestinales modificadas genéticamente. Prometedor, ¿verdad?

Mediante modificaciones genéticas, se manipuló el metabolismo de ácidos grasos de Escherichia coli para que proporcionaran derivados de ácidos grasos más cortos que los que usualmente producen, introduciendo así una nueva ruta totalmente sintética para la biosintesis de alcanos, que son hidrocarburos de cadena corta.

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¿Cual es la importancia de este descubrimiento? La gasolina, el producto derivado del petróleo que es el más ampliamente utilizado como un combustible para el transporte, es una mezcla de hidrocarburos, aditivos y agentes de mezcla. Los hidrocarburos, llamados alcanos, consisten sólo en átomos de carbono e hidrógeno. La gasolina tiene una combinación de alcanos de cadena lineal y cadena ramificada  que se componen de 4-12 átomos de carbono unidos por enlaces directos carbono-carbono.

Anteriormente, a través de ingeniería metabólica de E. coli, se produjeron algunos resultados de la investigación sobre la producción de alcanos de cadena larga, que constan de 13-17 átomos de carbono, adecuados para la sustitución de diésel. Sin embargo, no se ha informado hasta ahora de la producción microbiana de alcanos de cadena corta, un posible sustituto de la gasolina.

Editado (29/10/2013):  “Producir hidrocarburos con bacterias no es un tema trivial. No solo se requiere de las rutas de síntesis de alcanos en una bacteria, sino que además, y aquí está lo complicado realmente porque alcanos producen muchas bacterias, hay que redirigir el flujo de Carbono hacia la síntesis de este tipo de compuesto casi en exclusiva, sin comprometer del todo la supervivencia de la bacteria. Es decir, hay que hacer que el sistema se pueda activar en un determinado momento, cuando tengamos una masa crítica de bacterias. Además estas bacterias deben soportar la presencia del compuesto. NO solo deben producir gasolina, sino que además deben vivir a gusto en gasolina” @scariosHR

¿Conseguiremos en el futuro dejar de abusar del petróleo y tener granjas de bacterias produciendo gasolina? ¿No habrá ni que repostar porque tendremos colonias de bacterias produciendo gasolina directamente en el depósito de nuestro vehículo?

Pues no me extrañaría, pero todo parece indicar que ese futuro, por desgracia para nuestro planeta, es más bien lejano, ya que el equipo encargado del experimento ha logrado obtener, de momento,  580 miligramos de gasolina por cada litro de aceite bacteriano producido. Tienen como objetivo conseguir una tasa competitiva de unos 20 gramos por litro de aceite. ¿Lo conseguirán? Eso espero.

A modo personal, considero que estamos ante una auténtica revolución bacteriana, cada día son más los experimentos que usan como fábricas a las bacterias, para producir todo tipo de compuestos, antibióticos, anticuerpos, gasolina, alimento…sin duda el potencial de estos organismos de ser modificados genéticamente para producir compuestos elegidos por el experimentador, es enorme.

Sin duda como ya he comentado anteriormente, lo que mueve a una especie es su supervivencia, y la nuestra actualmente está amenazada por nuestro modo de vida y nuestra manera de consumir y obtener recursos. Por está razón he elegido comentaros hoy está utilidad de los microorganismos frente a muchas otras que me llaman la atención, porque considero que para poder seguir descubriendo, debemos poder seguir habitando este planeta, y para que eso suceda, debemos cambiar nuestro estilo de vida, y el uso de combustibles actuales está sin duda dañando seriamente el equilibrio dinámico que permite la vida.

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Debemos comenzar con entender que el planeta y sus recursos no nos pertenecen, que pertenecemos nosotros a ellos. El ser humano consume cerca de un 40% de todos los recursos terrestres que produce el planeta. Se conocen alrededor de 1,75 millones de especies, si solo una especie consume el 40% de los recursos terrestres…¿que estamos dejando para los demás organismos? Organismos que para más abuso, utilizamos en cuanto sabemos como hacerlo.

A menudo pienso las prioridades que deberíamos establecer, por ejemplo, yo soy un apasionado de la biomedicina, pero…¿para que queremos la medicina si en 50 años, por decir una cifra al azar, estamos condenados a la extinción por nuestro estilo de vida? ¿Debemos establecer claras prioridades en las investigaciones? ¿Se debe comenzar por cambiar nuestro estilo de vida, asegurando que nuestra existencia no es nuestra condena, para después tratar de potenciar otras áreas de la ciencia?

Estas preguntas me vienen a diario a la cabeza, como estudiante con vocación investigadora debo decidir donde acabo investigando, si es que algún día consigo investigar, y el hecho de saber que puedo enmarcar mi carrera en distintas áreas, y no saber cual es la más necesaria, es un gran dilema, porque por norma general, una vez elegida un área, en esa área te quedas, cosa que comprendo, pero que a la vez, proporciona inseguridad a la hora de decidir.

Espero que les haya gustado el texto, y perdonen como ha ido derivando, pero creo que el blog está hecho para eso, no simplemente informar, si no conseguir transmitir las reflexiones producidas por la obtención de información.

Javier Fernández.

 

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Acerca de Javier Fernández Díaz

Aprendiendo siempre cosas nuevas. Pasión por la ciencia.

Publicado el 29 octubre, 2013 en Curiosidades microbiológicas y etiquetado en , , , , . Guarda el enlace permanente. 3 comentarios.

  1. Bien cogido el tema. Producir hidrocarburos con bacterias no es un tema trivial. No solo se requiere de las rutas de síntesis de alcanos en una bacteria, sino que además, y aquí está lo complicado realmente porque alcanos producen muchas bacterias, hay que redirigir el flujo de Carbono hacia la síntesis de este tipo de compuesto casi en exclusiva, sin comprometer del todo la supervivencia de la bacteria. Es decir, hay que hacer que el sistema se pueda activar en un determinado momento, cuando tengamos una masa crítica de bacterias. Además estas bacterias deben soportar la presencia del compuesto. NO solo deben producir gasolina, sino que además deben vivir a gusto en gasolina.

    De todas formas no creo que este sea el camino mas adecuado. Lo que mata a nuestro planeta y a nosotros mismos no es la extracción de petróleo, sino la combustión de este. Quemar gasolina de esta fuente es tan malo como quemar la de combustibles fósiles.

    Luego quedaría otro tema, ¿De donde sacamos los ácidos grasos en cantidad suficiente para producir gasolina?, ¿Se los quitamos a animales? mas pienso, mas terrenos, mas producción intensiva.

    Como digo, no creo que este sea el camino, sino mas bien la producción de energía a partir de renovables y el consumo mesurado de energía, mejores sistemas de transporte y almacenaje, menos derroche de esta energía.

    Como bien dices, debemos cambiar nuestro estilo de vida y mas pronto que tarde.

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    • Totalmente de acuerdo, y pensándolo bien es cierto que este no es el mejor camino porque el problema principal seguiría estando, pero algo es algo.

      Me ha parecido muy interesante tus reflexiones sobre el tema, principalmente lo de redirigir el flujo de carbono hacia la síntesis de el compuesto elegido sin poner en peligro a la bacteria. Lo de que deba poder sobrevivir en gasolina es otro punto, pero siendo bacterias no es difícil imagino.

      Añado tus valiosos comentarios en la entrada, para que aquel que la lea se percate de estas ideas, y te agradezco profundamente que hayas dedicado un tiempo a comentar en la entrada.

      Un saludo 🙂

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  1. Pingback: Lecturas de Domingo (16) | Ciencias y cosas

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